Viajes a Egipto – La rica historia del Cairo copto

El Cairo copto es una parte del Viejo Cairo, Egipto, que se cree que es visitado por la sagrada familia (la Virgen María, el niño Jesús y San José). La zona es rica en numerosas construcciones históricas, como la fortaleza de Babilonia, el Museo Copto, la iglesia Colgante y la iglesia griega de San Jorge, con algunas de estas estructuras que datan del siglo VI aC.

Egipto es uno de los lugares mencionados con más frecuencia en la Biblia, que se encuentra en las referencias de Génesis a través de los Evangelios. Abraham viajó a Egipto para escapar de una hambruna, y más tarde su bisnieto José tomó el mismo viaje involuntariamente cuando fue vendido como esclavo. Generaciones más tarde, los israelitas se convirtieron en esclavos en Egipto y fueron sacados de la esclavitud por Moisés, que había sido adoptado por la familia del Faraón.

Después de cruzar el Mar Rojo, vagaron durante cuarenta años en el desierto del Sinaí antes de llegar a la tierra que Dios les había prometido. Muchas generaciones después, la Sagrada Familia huyó a Egipto para escapar de los planes asesinos de Herodes.

La historia de la iglesia primitiva también está intrincadamente vinculada a Egipto. Los misioneros cristianos llegaron aquí en el primer siglo y encontraron una acogida receptiva entre un pueblo cuyo sistema religioso ya incluía la creencia en una vida futura. La ciudad portuaria mediterránea de Alejandría se convirtió en capital intelectual de la iglesia primitiva, hogar de líderes tan importantes como Clemente, Origen, Atanasio y Dídimo. Igualmente influyente fue el movimiento de reforma iniciado en el siglo III por hombres y mujeres que huyeron al desierto egipcio para fundar comunidades monásticas, una forma de espiritualidad que luego se extendió por todo el mundo.

Incluso después de que el Islam llegó a Egipto en el siglo VII, los cristianos continuaron siendo una minoría vital dentro del país. Hoy, alrededor del diez por ciento de la población de Egipto es cristiano, la mayoría como miembros de la Iglesia Ortodoxa Copta (una denominación cuyo nombre deriva de la palabra griega para los egipcios).

Antes de la era islámica, el Cairo copto era un bastión para el cristianismo, sin embargo, la mayoría de las iglesias actuales y otros edificios fueron construidos después de la dominación musulmana de Egipto. Durante el siglo VI aC, los persas construyeron una fortaleza llamada Babilonia en el Nilo. También construyeron un canal que conectaba el Nilo con el Mar Rojo, que ganó importancia en la región gracias a su posición estratégica.

Más tarde, cuando el cristianismo comenzó a extenderse, y la población local comenzó a organizar sus líneas para rebelarse, los romanos se hicieron cargo de la fortaleza y se quedaron cerca. Trajano, un emperador romano, abrió el canal, una movida que impulsó el comercio. Durante la regla de Arcadio (395-408), se construyeron muchas iglesias en la zona del Antiguo Cairo después de que la Iglesia copta se separó de la iglesia romana y bizantina. Cuando los árabes gobernaban, muchas iglesias también se construyeron en el área que rodea la fortaleza en el Viejo Cairo.

En 1047, la Iglesia Colgante ubicada en el Viejo Cairo se convirtió en la vivienda oficial del Papa Copto. La Iglesia Colgante, también conocida Iglesia Ortodoxa Copta de Santa Virgen María, es una de las construcciones coptas más antiguas y más importantes, y data del siglo III d. La Iglesia fue llamada “colgante” ya que fue construida en la parte superior de la puerta de la Fortaleza de Babilonia.

Aquí el camino del peregrino conduce al Cairo copto, la parte más antigua de la ciudad. Rodeado de murallas que datan de una fortaleza romana del siglo III, el Cairo copto es un enclave pacífico de callejuelas estrechas y sinuosas que incluye una serie de monumentos cristianos y judíos.

Entre los sitios cristianos, el monumento más famoso es la Iglesia Colgante del siglo VII, llamada así porque está suspendida sobre un área que una vez fue una casa de guarda romana. Los visitantes entran por una puerta decorada y pasan a través de un patio revestido de mosaicos antes de subir un conjunto de 29 escalones hasta la iglesia. En el interior, una pantalla de madera con un intrincado diseño geométrico cubre el frente del santuario y un púlpito de mármol se encuentra en su centro. A lo largo de las paredes, las velas parpadeantes colocadas delante de los iconos indican que este sigue siendo un lugar activo de adoración.

Varias otras iglesias antiguas se pueden recorrer en el área. Uno de los monumentos coptos más antiguos de Egipto es la Iglesia de los Santos Coptos San Sergio y Baco, del siglo IV, que se encuentra sobre una cueva donde se cree que la Sagrada Familia se quedó al final de su huida a Egipto (San José pudo haber trabajado en la Muros romanos que rodean el barrio). La iglesia, que lleva el nombre de dos primeros mártires, se ingresa a través de un conjunto de pasos que llevan por debajo del nivel de la calle. Su sección más sagrada yace aún más abajo: una cripta en la que los fieles arrojan pedazos de papel sobre los cuales han escrito oraciones. La iglesia es conocida como un santuario de sanación, y un flujo constante de visitantes viaja aquí todos los días para hacer sus súplicas.

En 1908, el Museo Copto se estableció en el área del Cairo copto por Marcus Simaika Pasha, un político y líder copto egipcio. Fue inaugurado en 1910. El museo alberga la colección más grande del mundo y los paradigmas más significativos de arte copto. El Museo Copto ofrece información adicional sobre la rica historia de la iglesia cristiana en Egipto. Frescos, tallas de marfil, trabajos en metal, textiles, íconos, manuscritos y otros artefactos cuentan la historia de cómo el cristianismo cambió la cultura egipcia. Particularmente fascinantes son las formas en que las tradiciones del período de los Faraones encontraron una nueva vida en la iconografía cristiana. Por ejemplo, las similitudes estilísticas entre el ankh, el antiguo símbolo egipcio de la vida eterna y la cruz cristiana ayudaron a los nuevos creyentes a ser más receptivos al mensaje de los Evangelios.

El distrito también contiene muchas otras iglesias históricamente importantes como la iglesia de Santa María, la iglesia de San Mercurio, la iglesia de San Sergio y Baco, la iglesia de la Santa Virgen, la iglesia de Santa Bárbara, la iglesia de San Menas, el convento y la iglesia de San Jorge y el monasterio e Iglesia de San Jorge.

Otro hito importante en el Cairo copto es sagrado para la fe judía: la sinagoga Ben Ezra, que según la tradición se construyó en el sitio donde se encontró al bebé Moisés flotando en el Nilo. El famoso rabino y filósofo medieval Moisés Maimónides adoró aquí durante su estancia en El Cairo, y la sinagoga fue un lugar de peregrinación para los judíos del norte de África durante muchos siglos. Bellamente restaurado, ya no es un lugar activo de adoración, sino que sigue siendo un hito judío importante.