Viajes a Tunez – Tophet el antiguo sitio de sacrificios infantil

El Santuario de Tophet, en Túnez, consiste en un altar de cueva cerrado y un cementerio donde hay más de 20,000 urnas enterradas que datan del siglo IV a. C. han sido encontradas, la mayoría de ellos contienen los restos quemados de niños no mayores de 4 años. Una representación en una de las lápidas que muestra a un sacerdote que lleva a un niño ha llevado a algunos historiadores a creer que el sitio fue utilizado para sacrificar niños a las deidades cartaginesas Baal Hammon y su esposa, Tanit. El tophet de Cartago no tiene tumbas de adultos. La palabra tophet proviene del tophe hebreo derivado de “tambor” o “lugar de quema”, un área abierta para el sacrificio. Numerosos tophets han sido identificados en la región del Mediterráneo oriental. El Tophet de Cartago, excavado entre 1920 y 1970, muestra entierros de infantes jóvenes, enterrados en pequeñas bóvedas con cuentas y amuletos, y algunas veces huesos de pequeños animales. Tronos bajos o piedras marcaron las primeras tumbas. En períodos posteriores, enterró una capa sobre las tumbas originales, los marcadores de arenisca fueron cubiertos con estuco y pintados de amarillo, rojo o azul. Aparecen estrechas estelas de piedra caliza con frontones, inscritas con representaciones de Baal y Tanit. Muchos presentaban el signo de Tanit que se muestra en la estela de la imagen: un triángulo con un disco en el ápice y una línea a través del ápice con los extremos hacia arriba, que parece tal vez un niño o una muñeca con los brazos extendidos.

El Tophet de Cartago es un cementerio para niños en las ruinas de la ciudad de Cartago, en el norte de África, que ahora se encuentra en un suburbio de Túnez. El cementerio se usó durante más de 600 años, entre 730 aC y 146 aC. Los cambios en los marcadores de tumbas y entierros indican tres períodos diferentes de uso. El tophet (también topheth) era un recinto sagrado generalmente ubicado fuera de las ciudades donde se realizaban sacrificios y entierros, especialmente de niños pequeños, en rituales de la religión fenicia y cartaginesa. El tophet es la exportación cultural más evidente de las ciudades fenicias a sus colonias en todo el Mediterráneo y han sido una valiosa fuente de información sobre prácticas funerarias e incluso el comercio mediterráneo mediante el hábito de utilizar cerámica importada como urnas funerarias para almacenar las cenizas de los difuntos.  Uno de los rituales de la religión fenicia fue sacrificar a los humanos, especialmente a los niños, según fuentes antiguas. Las víctimas fueron asesinadas por fuego, aunque no está claro exactamente cómo. Según los antiguos historiadores Clitarch y Diodoro, se colocó un hogar frente a una estatua de bronce del dios Baal (o El) que tenía los brazos extendidos sobre los que se colocó a la víctima antes de caer al fuego. También mencionan a las víctimas con una máscara sonriente para ocultar sus lágrimas al dios a quien se las ofrecían. Las cenizas de la víctima fueron colocadas en una urna y enterradas en tumbas ubicadas dentro de un espacio abierto sagrado dedicado, rodeado de paredes, el tophet.

Las escrituras judías y cristianas se refieren a lugares de sacrificio de niños. El escritor romano Diodorus Siculus describió el sacrificio de los niños de clase alta a la deidad de Baal en el año 310 a. EC, una referencia vista como la principal fuente del reclamo de sacrificio de niños. Las elaboraciones posteriores hechas por escritores incluso en el siglo XIX incluyen la descripción de un pozo de fuego de metal en forma de la deidad, con rejas que inclinan mecánicamente a los niños al fuego. Los sacrificios para apaciguar a las deidades o pedir favores parecen estar respaldados por algunas inscripciones, pero no todos los creen. Aunque no hay evidencia arqueológica de Fenicia de tophets, su presencia en muchas de sus colonias a través del Mediterráneo atestigua que esta práctica cultural casi con certeza provino de las ciudades fenicias nativas como Tiro, Sidón y Biblos. Uno de los tophets más cercanos al territorio fenicio estaba en Tell Sukas en la costa siria, que data de los siglos XIII-XII ac. En cuanto a las colonias, en Motya (frente a la costa de Sicilia) el tophet se usó por primera vez desde mediados del siglo VII ac. También hay tophets en Sulcis, Bithia, Tharros y Nora en la isla de Cerdeña. El tophet más famoso está en Cartago, también conocido como el ‘precinto de Tanit’ y ubicado al sur de la ciudad en Salammbo. Primero se usó en el siglo VIII ac y continuamente después de eso hasta la caída de Cartago en las Guerras Púnicas. En su mayor extensión cubría 6.000 metros cuadrados y tiene nueve niveles descendentes.

Tal como insistieron los antiguos propagandistas griegos y romanos, los cartagineses mataron a sus propios hijos infantiles, enterrándolos con animales sacrificados e inscripciones rituales en cementerios especiales para agradecer los favores de los dioses. Mataron a sus hijos y con la evidencia de las inscripciones, no solo como una ofrenda para futuros favores, sino que cumplieron una promesa que ya se había hecho. Este no fue un evento común, y debe haber sido entre una élite porque la cremación era muy cara, y también lo era el ritual del entierro. Puede que incluso se haya visto como un acto filantrópico por el bien de toda la comunidad. La discusión se ha extendido sobre el tema ya que los cementerios conocidos como tophets -después del relato bíblico de un lugar de sacrificio- fueron excavados a principios del siglo XX en las afueras de Cartago, en la actual Túnez, y luego en otros sitios cartagineses en Sicilia y Cerdeña. Las tumbas contenían minúsculos huesos cremados cuidadosamente empaquetados en urnas, enterrados bajo lápidas dando gracias a los dioses. Uno tiene una talla que ha sido interpretada como un sacerdote que lleva el cuerpo de un niño pequeño. Algunos arqueólogos e historiadores vieron los hallazgos como pruebas de antiguos relatos de sacrificios de niños; otros insistieron en que mostraban un respeto tierno por los niños queridos que murieron antes o poco después del nacimiento. Las inscripciones son inequívocas: una y otra vez encontramos la explicación de que los dioses “escucharon mi voz y me bendijeron”. No puede ser que tantos niños murieran convenientemente en el momento justo para convertirse en una ofrenda y, en cualquier caso, un niño pobre o muerto haría una ofrenda bastante pequeña si ya te preocupa que los dioses la rechacen. Luego está el hecho de que los animales de los sitios, que estaban más allá de toda oferta sacrificial, están enterrados exactamente de la misma manera, a veces en las mismas urnas con los huesos de los niños.

La escala de sacrificio humano llevada a cabo por los fenicios es difícil de determinar, pero es poco probable que se haya realizado con gran regularidad; ninguna sociedad puede, después de todo, mantener un sacrificio regular de su propia población. Todas las referencias literarias al sacrificio humano sugieren que era necesario solo en tiempos de gran peligro para el estado, como guerras, plagas y desastres naturales, y no era una práctica cotidiana. Incluso en la mitología fenicia, donde el dios El sacrifica a su hijo Ieud, es para salvar a su país del colapso. En otro ejemplo, Diodoro describe al general cartaginés Amílcar sacrificando a un niño durante el asedio de Agrigento en el siglo V aC, cuando los defensores sufrían un brote fatal de enfermedad. Además, los sacrificios humanos en las fuentes antiguas son casi siempre los hijos de los gobernantes y la clase dominante, ya que los dioses, aparentemente, no debían ser movidos por el sacrificio de la gente común. El historiador romano Diodoro y otros historiadores antiguos dieron descripciones gráficas del sacrificio infantil cartaginés: “Había en su ciudad una imagen de bronce de Crono, extendiendo sus manos, con las palmas hacia arriba e inclinadas hacia el suelo, de modo que cada uno de los niños colocado sobre ella cayeron y cayeron en una especie de pozo abierto lleno de fuego”. Diodoro incluso dijo que algunos ciudadanos que compraron niños a los pobres y los criaron especialmente para el sacrificio creyeron que las desgracias habían resultado porque no habían sacrificado a su propia descendencia.

La Biblia también describe estas prácticas sangrientas (molk) en honor al dios Baal (II Reyes 23:10, Éxodo 22: 29-30 y Jeremías 7: 30-31) ubicándolos cerca de Jerusalén en el valle de Ben Hinnom, literalmente, un sitio de matanza, y declarando que eran de origen fenicio. Si los fenicios merecieron su reputación como terribles asesinos de bebés, solo recientemente los eruditos modernos se han ocupado de ellos. En primer lugar, debe recordarse que el sacrificio humano se llevó a cabo en la mayoría de las culturas antiguas y con frecuencia se hace referencia en la literatura antigua. En el Antiguo Testamento, Abraham trata de sacrificar a su propio hijo Isaac (Génesis 22: 1-2), en textos de Ugarit se menciona el sacrificio del primogénito en tiempos de gran peligro, y en la Ilíada de Homero, Agamenón es llamado a sacrificar a su hija Ifigenia para que la flota griega pueda navegar a Troya y reclamar a Helena.